El universo no está nada claro: 5 puntos negros sin respuesta para la astrofísica

La física sondea los misterios más fundamentales de la naturaleza, por lo que no es de extrañar que muchos científicos tengan la mente ocupada en el universo. Pero, ¿qué es lo que la ciencia se muestra incapaz de responder con certeza?
La editora sobre temas de espacio y física de la revista ‘Scientific American’ pasa revista a las preguntas sobre el universo para las que sigue sin haber una respuesta y que han sido consignadas por la revista ‘Symmetry’ entre un grupo de físicos.

1. “¿Cuál será el destino de nuestro universo?”

El poeta Robert Frost se preguntó hace ya varias décadas cómo acabaría el mundo, si presa del fuego o del hielo. Los físicos no pueden responder aún a este interrogante. Según Steve Wimpenny, de la Universidad de California, el futuro del universo depende en gran medida de la energía oscura, un campo de la ciencia aún desconocido.

En sí, la energía oscura es responsable de la expansión acelerada del universo, pero sus orígenes son totalmente misteriosos. Si la energía oscura es constante en el tiempo, estamos probablemente prediciendo una gran congelación en el futuro. De esta manera, si aumenta la energía oscura, ello nos depararía un destino conocido como el ‘Big Rip’, hipótesis según la cual el universo podría acabar en un desgarramiento de toda la materia.

Otra hipótesis es que la energía oscura disminuya, haciendo que el universo caiga en un ‘Big Crunch’ o Gran Implosión.

Aunque los científicos se desviven por encontrar una respuesta, ninguna de estos escenarios acontecerá hasta dentro de miles de millones o billones de años.

2. “El bosón de Higgs no tiene sentido ¿Por qué existe?”

El tono de esta pregunta está cargado de ironía, confiesa su autor, Richard Ruiz de la Universidad de Pittsburgh, aunque apela a la verdadera falta de comprensión acerca de la naturaleza de la famosa partícula.

El bosón de Higgs ayuda a explicar cómo todas las demás partículas consiguieron su masa, pero, al mismo tiempo, plantea más preguntas que respuestas. “Se trata de un nuevo sector en la física de partículas del modelo estándar”, explica Ruiz, para luego puntualizar: “No tenemos idea de cómo se produce”.

3. “¿Por qué el universo está equilibrado?”

Desde un punto de vista estadístico, realmente no deberíamos estar aquí. Las galaxias, estrellas, planetas y personas solo son posibles en un universo que se expande a la velocidad correcta durante sus primeros días. Esta expansión se rige por el empuje hacia el exterior de la energía oscura en conflicto con la fuerza gravitacional, hacia el interior de la masa del universo, que está dominada por la materia oscura.

Si, por ejemplo, la energía oscura hubiese sido solo un poco más potente después del nacimiento del universo, el espacio se habría expandido demasiado rápido. Por el contrario, un poco menos de energía oscura podría haber causado que el Universo se colapsara. “¿Por qué el universo en que vivimos es tan perfectamente equilibrado?”, pregunta de Erik Ramberg, del Laboratorio Nacional Fermi, en Illinois, para a continuación subrayar: “no conocemos una razón fundamental por la que el equilibrio deba existir”.

4. “¿De dónde vienen los neutrinos astrofísicos?”

Se cree que los neutrinos de alta energía o ‘pequeños neutrones’ (partículas subatómicas sin carga) son el resultado de potentes fenómenos cósmicos, como explosiones de rayos gamma, agujeros negros o formación de estrellas, donde podrían haberse creado en combinación con rayos cósmicos de alta energía.

Sin embargo, Abigail Vieregg, del Instituto Kavli de Física Cosmológica de la Universidad de Chicago, recuerda que, en realidad, “ni siquiera podemos imaginar de dónde vienen”.

5. “¿Cómo es que el universo está hecho de materia y no de antimateria”

La antimateria tiene las mismas propiedades que la materia que forma los planetas, las estrellas y las galaxias, pero una de sus ‘piezas’ vitales es diferente: su carga. Supuestamente, el universo comenzó con partes iguales de materia y antimateria, pero, de alguna manera, la materia se impuso.

Los científicos se afanan en buscar los así llamados procesos ‘de carga’. “Estamos particularmente interesados en intentar ver si las oscilaciones de neutrinos son diferentes entre neutrinos y antineutrinos”, dice Alysia Marino, de la Universidad de Colorado. “Esto es algo que no se ha visto hasta ahora, pero esperamos que la próxima generación de experimentos se vea con más detalle”.

Félix Vargas C.

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La eterna juventud, ¿ciencia o ficción?: Los nueve avances que plantan cara a la muerte

Unas 150.000 personas mueren cada día y alrededor de 100.000 por causas relacionadas con la edad. La búsqueda de recursos para prolongar la vida y doblegar a la muerte es objeto de estudio de muchos investigadores.
El portal ‘Business Insider‘ pasa lista a algunas tecnologías que prometen la eterna juventud o algo parecido.

1. Nanotecnología

Imagínese pequeños robots en su cuerpo que se desplazan de un lugar a otro, reparando las células dañadas y presentando informes sobre el estado de su cuerpo. El conocido autor futurista Ray Kurzweil predice que el desarrollo de la nanotecnología podrá poner fin al envejecimiento para el año 2030.

2.  Clonación

Algunos científicos como Michael West predicen que el desarrollo de la clonación puede proveernos de ‘piezas de recambio’ perfectamente compatibles cuando partes de nuestro cuerpo comienzan a fallar. Ello podría llevarnos a convivir con copias de nosotros mismos, como si fueran mascotas, para convertirlas luego en piezas de repuesto.

La tecnología de la clonación aún tiene mucho camino por recorrer antes de que se convierta en un arma práctica en la lucha contra la muerte. Hasta ahora, la clonación de articulaciones y extremidades completas ha fracasado en experimentos con ratones, si bien los científicos han logrado hacer crecer vesículas de repuesto.

3. Criónica

En cierto sentido la criónica nos convierte en un mensaje dentro de una botella. Por ejemplo, si ahora la ciencia moderna no conoce solución a su problema de salud, puede congelarse con la esperanza de que la medicina evolucione.

De hecho, la idea que subyace en la congelación medica es la de que usted se conserve junto con su enfermedad hasta el momento en que los médicos puedan tratarla con eficacia.

4. Modificación genética

La ciencia ya sabe cómo inyectar genes artificiales en un organismo a fin de reemplazar genes defectuosos, por lo que algunos científicos esperan poder influir en los genes relacionados con el envejecimiento y detener los efectos degenerativos.

5. Truco genético

En lugar de modificar o de reemplazar los genes relacionados con el envejecimiento, ¿qué pasaría si lográramos simplemente desactivarlos? Richard Dawkins escribe en ‘El gen egoísta’ que, potencialmente, esto podría lograrse “identificando cambios en el ambiente químico interno de un cuerpo que se producen durante el envejecimiento […] y mediante la simulación de las propiedades químicas superficiales de un cuerpo joven”.

6. ‘Copiando’ el cerebro

¿Qué otra cosa somos si no mentes apegadas a un cuerpo? El físico británico Stephen Hawking cree que es teóricamente posible ‘copiar’ el cerebro humano por vía informática y almacenarlo en una computadora para permitirle seguir activo después de la muerte. El cuerpo fallará inevitablemente con el tiempo, pero el ordenador es un soporte teóricamente inmortal.

Sin embargo, muchos cuestionan este modo de prolongación de la vida, ya que, al fin y al cabo, tendríamos que renunciar al cuerpo físico.

7. “Estrategias para volver insignificante la senectud” (SENS)

Los cambios no patológicos relacionados con la edad que se producen en el cerebro, los músculos, las articulaciones, el sistema inmunológico, los pulmones y el corazón deben minimizarse y esos cambios se denominan “senectud”. Aubrey de Grey, de la Universidad de Cambridge (Inglaterra) busca reparar los cambios que el envejecimiento causa en el cuerpo, algo que él llama “estrategias para modificar la senectud insignificante”. También cree que si los humanos adultos pueden ser “reparados” durante 30 años, la ciencia se desarrollará lo suficiente como para lograr que esas reparaciones sean más efectivas, postergando la muerte indefinidamente.

No obstante, estas ideas, más teóricas que experimentales, son cuestionadas por muchos científicos, que advierten que aun faltan años para desarrollar esas terapias e incluso llegan a dudar de su concreción.

8. Inmunización contra la “enfermedad” del envejecimiento

De momento, esto es solo una idea teórica, pero hay quienes están seguros de que un día tendremos vacunas que no solo nos protegerán de la gripe, sino también de la misma muerte. Por supuesto, esto pertenece de momento al ámbito de la ciencia ficción.

 9. Google, en busca del elixir de la eterna juventud

A finales de septiembre Google presentó Calico, empresa consagrada a extender lo más posible la vida de los seres humanos apoyándose en la biotecnología y en las herramientas digitales aplicadas a la salud. En este sentido, los dos objetivos de Calico pasan por contrarrestar el envejecimiento y luchar contra algunas de las enfermedades que más aquejan a la raza humana.

Félix Vargas C.

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Adiós ‘Giant George’: Murió el perro más grande del planeta

El perro más grande del mundo, conocido como ‘Giant George’ (‘Gigante Jorge’), ha muerto en su casa en Arizona, EE.UU., a un mes de cumplir ocho años.
El gran danés ‘Giant George’, con una altura a la cruz de 110 centímetros y un peso de 111 kilogramos, fue reconocido en 2010 por el Guinness World Records como el perro más grande del planeta.

Cuando el perro se levantaba sobre sus patas traseras -alcanzando una altura de casi 2 metros 21 centímetros- era más alto que la mayoría de las personas que viven en el planeta.

Curiosamente, a pesar de su tamaño, George evitaba los otros perros y tenía miedo del agua. Dormía en una cama doble, y en el avión ocupaba tres asientos de pasajeros.

Visitó programas tan populares como ‘Oprah Winfrey Show’, ‘Good Morning America’ y ‘Live with Regis and Kelly’, llegando a ser reconocido por todo el mundo.

La triste noticia fue dada a conocer por sus dueños, quienes agradecieron el apoyo y respeto por el triste momento. No se ha informado sobre las causas de la muerte del gigante George.

Félix Vargas C.

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Los escépticos siguen en la Luna: ahora dudan de la filmación del alunizaje del Apolo

Escépticos de todo mundo, la mayoría norteamericanos, siguen cuestionando el alunizaje de astronautas estadounidenses de 1969. En esta ocasión son los rollos de película el objeto de las sospechas. La Nasa niega todas las acusaciones.
Los recientes suposiciones que apuntan a que el alunizaje de Buzz Aldrin y Neil Armstrong fue falsificado por la Nasa ya no insisten en el supuesto “aleteo” de la bandera o la ausencia de rastros de polvo en las patas del módulo de descenso Eagle…

Ahora lo que provoca mayores dudas son los rollos fotográficos y películas que regresaron a la Tierra. Los aficionados a la fotografía aseguran que la película no pudo haber vuelto a nuestro planeta en tan buen estado.

Según ellos, los rollos de repuesto no fueron afectados por la intensa radiación cósmica proveniente del Sol durante el prolongado vuelo espacial (380.000 kilómetros). Según ellos, la película debería haber regresado velada por la radiación electromagnética, en concreto por los rayos gamma.

Sin embargo, la Nasa esgrimió que los rollos estaban guardados en cajas herméticas revestidas de plomo.

Los escépticos no se rinden: ¿Pero por qué la cinta no fue afectada por la radiación cuando Aldrin y Armstrong caminaban por la Luna?

La Nasa tiene su explicación para ello. Expertos en astronáutica afirman que el nivel de radiación en la superficie de la Luna no es tan grande como para afectar a la película fotográfica.

Y para ilustrar su argumentación publican fotos sacadas cerca de los muros de la averiada central nuclear japonesa Fukushima-1. Las imágenes sacadas allí no presentan distorsiones fundamentales que hagan posible cuestionar la autenticidad de las fotografías lunares.

Félix Vargas C.

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Ocho nuevas enfermedades psicológicas causadas por Internet y los móviles

A pesar de que es incuestionable que nuestra vida es más fácil gracias a Internet y los dispositivos electrónicos, estos tienen también su lado perjudicial, ya que son responsables de al menos ocho nuevas enfermedades reconocidas.
En los últimos años se han dedicado varios estudios a los efectos que tienen en nuestro cerebro las nuevas tecnologías. Ahora la consultora TechHive hizo una recopilación de las trastornos psicológicos más comunes entre los usuarios de Internet de todo el mundo.

El síndrome de la llamada imaginaria. Hasta el 70% de los usuarios de dispositivos móviles han sufrido alguna vez la alucinación de que su celular había sonado o vibrado sin que en realidad lo hubiera hecho. La explicación es que nuestro cerebro ha empezado a asociar al teléfono móvil cualquier impulso que recibe, especialmente si estamos estresados.

Nomofobia. Este término, derivado de las tres palabras ‘no’, ‘móvil’ y ‘fobia’, habla por sí mismo. Describe la angustia causada por no tener acceso al celular, y puede variar desde una ligera sensación de incomodidad hasta un ataque grave de ansiedad. Efectivamente, muchos son propensos a experimentar miedo al darse cuenta que su móvil no está donde debería estar.

Cibermareo. Esta palabra fue acuñada en los años 90, cuando aparecieron los primeros dispositivos de realidad virtual. Hace referencia al mareo que sienten los usuarios de aparatos de realidad virtual, y que son parecidos a los que algunas personas sufren cuando viajan en un medio de transporte. Solo que permaneciendo inmóviles.

Depresión del Facebook. Algunas personas se deprimen porque tienen muchos contactos en las redes sociales, otros por la falta de ellos. Lo más habitual es entrar en Facebook para alabar a los amigos, subir fotos o escribir sobre acontecimientos agradables. Pero los usuarios que pasan mucho tiempo en las páginas de redes sociales de otras personas suelen sentirse deprimidos por su vida cotidiana.

Dependencia de Internet. Se trata de la necesidad enfermiza de estar todo el tiempo conectado a la Red. Puede llegar a afectar seriamente la vida privada y social de los adictos a Internet.

Dependencia de videojuegos en línea. Esta dependencia está muy extendida. Recientemente, para rehabilitar a los que padecen esta enfermedad, se han creado varios programas consistentes en 12 fases, igual que la terapia de alcohólicos anónimos.

Cibercondria. Otro trastorno muy común. Los que lo sufren se convencen de que padecen alguna o varias enfermedades de cuya existencia se han enterado en Internet. El problema es que uno puede empezar a encontrarse realmente mal a causa del efecto nocebo, lo contrario al efecto placebo.

Efecto Google. Es cuando nuestro cerebro se niega a recordar información como consecuencia de la posibilidad de acceder a ella en cualquier momento. ¿Para qué aprender algo de memoria si los buscadores nos permitirán encontrar cualquier dato cuando lo necesitemos? El problema es que esta enfermedad pueden padecerla no solamente los que no tienen ganas de memorizar, sino que todos los usuarios de Internet son susceptibles de sufrirla.

Félix Vargas C.

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Video: La Nasa capta un ‘cañon de fuego’ en el Sol que es más grande que la Tierra

300.000 kilómetros, 25 veces el diámetro de la Tierra. Así de grande es el filamento en la superficie solar, cuya belleza y grandeza invita a apreciar la Nasa en este video.

Se trata de una ‘grieta’ que se abrió en la superficie de nuestra estrella cuando vivió una brutal erupción a finales del pasado septiembre.
El video representa la combinación de las imágenes grabadas el 29 y el 30 de septiembre por el Observatorio de Dinámica Solar (SDO, por sus siglas en inglés) de la Nasa.El SDO observa el Sol en ondas de diferentes longitudes; esto permite ver diferentes detalles de lo que pasa. Las imágenes en rojo que captan el plasma solar, que tiene 50.000 grados centígrados, permiten observar la formación y la erupción de los filamentos.

Las imágenes en amarillo, que captan el plasma que alcanza unos 550.000 grados centígrados, son útiles para observar cómo se curva el plasma alrededor de los campos magnéticos.
Las imágenes más oscuras al principio del video captan las temperaturas que superan los 1.000.000 grados; es allí donde se ve mejor el contorno de la ‘grieta’.

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Ocho verdades escalofriantes sobre el ‘apocalipsis’ del humo tóxico en China

La ciudad norteña china de Harbin, con una población de 10 millones, se encuentra esta semana en “emergencia de contaminación” tras declarar las autoridades alerta roja por humo tóxico.
El ‘apocalipsis’ medioambiental que está viviendo China en estos momentos encuentra explicación en 8 realidades escalofriantes que enumera la revista ‘The Week‘.

1. China quema casi la mitad de carbón del mundo (en 2011 se llegó a las 3.800 millones de toneladas).

2. El nivel más alto jamás registrado de partículas de 2,5 micras (PM2.5) en Nueva York fue de 29 microgramos por metro cúbico, mientras que el tope alcanzado en Los Ángeles fue de 43. Sin embargo, el nivel en Harbin fue este fin de semana superior a 1000.

3. Investigadores de Greenpeace estiman que solo en Pekín se registraron 2.589 muertes a causa de la contaminación del aire en 2012.

4. Pekín también perdió unos 328 millones dólares en gastos económicos debido a la contaminación ese mismo año.

5. La contaminación por partículas PM2.5 está considerada el tipo más peligroso de polución del aire, porque las partículas son tan finas —casi 1/30 parte del grosor medio de un cabello humano— que pueden penetrar fácilmente en los pulmones humanos. La parte soluble de las partículas entra en el torrente sanguíneo, mientras que la parte insoluble se acumula en los pulmones, provocando cardiotoxicidad y una serie de problemas cardíacos. Personas mayores, niños y las mujeres embarazadas conforman el grupo del mayor riesgo.

6. Entre las partículas PM2.5 puede haber metales pesados y contaminantes HAP que pueden causar toxicidad de la sangre placentaria, “lo que puede provocar daños directos en el feto, el retraso del crecimiento intrauterino y el nacimiento de bebés de bajo peso”, sobre todo, si la madre queda expuesta durante el primer mes de embarazo, advierte Greenpeace.

7. Aunque gran parte de la PM2.5 proviene de las plantas de energía, también pueden provenir de los tubos de escape de los vehículos de motor o de los sistemas de calefacción residenciales de leña.

8. La contaminación del aire pesado en China viene a ser un efecto secundario de su fuerte crecimiento económico. “Los problemas ambientales [de China] tienen paralelismos históricos”, dice el diario ‘The Economist’. “Con la excepción de Chongqing, el municipio más grande, las ciudades chinas no están más contaminadas que las de Japón en 1960”.

Félix Vargas C.

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